viernes, 27 de noviembre de 2009

Oklo, un Reactor Nuclear totalmente natural [Semana Nuclear]

Con motivo de la Semana Nuclear del Blog, comparto esta nota:

Extracto de la nota de http://blog.yaaqui.com/oklo-el-reactor-de-fision-nuclear-completamente-natural_articulo_95_26600.html

La Mina-Reactor de Oklo

En las entrañas de África existe una de las maravillas más espectaculares del mundo, un reactor nuclear formado no por la mano del hombre, sino por la acción de la naturaleza y el cual fue capaz de producir 100 kilowatts de poder. Descubierto por pura casualidad en Gabón, el mismo, ya extinto, se halla en las minas de uranio de Franceville. Y su descubrimiento revolucionó el mundo de la física.

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Era el año 1972, y la companía que operaba la mina comenzó un estudio geológico comprensivo para entender por que la cantidad de uranio-235 era tan escasa -el 235U es un isótopo del uranio hallado en la naturaleza y capaz de provocar una reacción en cadena de fisión de expansión rápida, al ser capaz de interactuar con neutrones lentos. Esto a su vez lo hace más inestable y escaso-.
Nadie podía entender por qué la cantidad de 235U era tan poca. En efecto, todos los estudios geológicos y geoquímicos realizados en la zona indicaban que la cantidad debía ser mucho mayor. La única respuesta residía en que alguien, o algo, lo había consumido.

Tras rastrear el “problema” el equipo de investigación llegó a un descubrimiento asombroso. En el área denominada Oklo, de 35 mil Km2, un fenómeno único y maravilloso estaba ocurriendo: un reactor nuclear completamente natural. El grupo de investigación pudo concluir que en el pasado,en Oklo existió un considerable reactor de fisión nuclear natural que, tras una enorme reacción en cadena, consumió 500 kilogramos de 235U.


La explotación de la mina fue detenida, y en 1975 un estudio conjunto internacional se dedicó a estudiar intensivamente el fenómeno. Prontamente se reivindicó al físico Paul Kazuo Kuroda, quien dos décadas atrás había teorizado este tipo de fenómenos y las particulares condiciones que debían darse, sólo para ser ignorado y ridiculizado.

Si bien Oklo es un fenómeno único, se sospecha, debido a evidencia geológica reciente, que en la montaña Yucca pudo llegara existir otro de estos reactores.

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Es famoso por albergar una cantidad de sitios en los cuales tuvieron lugar reacciones de fisión nuclear autosostenidas hace aproximadamente dos mil millones de años. Este hecho fue descubierto en 1972 cuando mediciones de la abundancia relativa de los dos isótopos más significativos del uranio extraído allí arrojaron resultados anómalos comparados con los obtenidos del uranio de otras minas.

El reactor nuclear natural se formó cuando un depósito rico en mineral de uranio se inundó de agua subterránea, la cual actuó como un moderador de neutrones, y una fuerte reacción en cadena tuvo lugar. El moderador de agua herviría a medida que se incrementara la reacción, retardándola nuevamente y así evitando una fusión. La reacción de fisión se mantuvo durante cientos de miles de años.


Fisión nuclear inducida involucrando uranio-235


Clave para la creación de los reactores naturales fue que, en esa época, la abundancia de U-235 fisible era de aproximadamente el 3%. Gracias a que la vida media del U-235 es más corta comparada con la del U-238, la abundancia actual de U-235 en uranio natural es de aproximadamente 0.7%. Por tanto, un reactor nuclear natural ya no es posible en la Tierra.




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