miércoles, 18 de junio de 2008

¿llega el petroleo renovable?



La mano de la foto pertenece a Greg Pal, presidente de LS9 y ex-ejecutivo de Software californiano.

¿Que es lo que tiene ese frasco?
Excremento de bacteria, con el cual podrian llenar el tanque de tu auto.

¿¿¿Como???
Si, son bacterias modificadas geneticamente para que su excremento sea similar al petroleo crudo, Greg Pal insiste en llamarlo "Petroleo Renovable".

¿Ya se puede usar?
Todavia faltan algunas pruebas y estudios, pero se estima que en dos o tres meses podrian estar listas las mejoras del proceso.

¿Y se puede producir en cantidad suficiente para reemplazar al petroleo "clásico"?
No por el momento, y se esta lejos de eso.
Se cree que un tanque de acero inoxidable de 1000 litros de capacidad, podra producir un barril de "petroleo renovable" por semana.
El calculo seria:
"El conjunto ocupa una superficie de 3,7 m2. Para conseguir saciar el apetito semanal de petróleo de los Estados Unidos (estimado en 143 millones de barriles) con estas máquinas, habría que cubrir una superficie de 530 kilómetros cuadrados (para que nos hagamos una idea, esto es el 76% de la superficie de la isla de Menorca)."

¿Que bacteria se usa?
Escherichia Coli, la misma que hay en tus intestinos (su ventaja es que se reproduce muy rápido)

¡Pero yo no tengo petroleo en mis intestinos!
Ya lo se, estas bacterias empezaron como cepas comerciales, no patogenas de E. Coli, pero a los largo de 7 años (y cientos de miles de dolares invertidos) que llevo el estudio se fueron modificando geneticamente hasta lograr lo deseado y en condiciones optimas.

¿Entonces por que proceso generan las bacterias este "petroleo renovable"?
Por la misma alimentación de las bacterias, lo que nosotros llamamos fermentación.
La bacteria come los azucares (hidratos de carbono), solo que en vez de producir alcohol como en el caso del vino, o en el caso de los biocombustibles, estas bacterias producen cadenas de hidrocarburos mas pesados.

¿Que diferencia hay entonces con los "biocombustiles"?
En los biocombustibles se hace fermentación para producir alcohol (similar a lo que pasa con el vino), y ese alcohol hay que destilarlo, lo que encarece bastante el proceso debido al requerimiento de energía de esto.
En cambio en este proceso de petroleo renovable, el producto esta casi listo para ser usado directamente como combustible, y como reemplazo del petroleo sacado de los pozos. (Desconozco que tipo de hidrocarburos se genera y el peso molecular de estos, pero imagino que tambien puede ser alternativa en algunas areas de los derivados de petroleo, como fabricación de polímeros, habra que buscar información al respecto.)

¿Y fermentación de que?
Bueno, debe ser materia orgánica con hidratos de carbono (azucar), la idea es hacerlo con aserrin inutilizable de la industria madereras (la celulosa, es un hidrato de carbono) o con subproductos de la industria harinera, debido a los percances que ocaciono el uso de productos comestibles para fabricar biocombustibles.

¿Pero... cual sera el costo de este "petroleo renovable" comparado con el petroleo "clasico"?
Se pretende vender a 50 dolares el barril de petroleo renovable.

¿Y vale la pena invertir en hacer mas petroleo, que no contamina suficiente el petroleo que ya hay?
Es una alternativa mientras se buscan otras fuentes de energia, el petroleo mueve gran parte de la economia mundial, por la enorme cantidad de maquinas que dependen de el como combustible, aparte de todas las industrias químicas que lo usan como materia prima.
No se deja de tener en vista otras fuentes de energia como el Hidrogeno, pero esta de lejos de ser rentable por varios motivos, uno de ellos es que se gasta casi la misma cantidad de energia en producir Hidrogeno que la que despues genera quemar el H2, y la electrica sigue teniendo sus grandes limitaciones, claro esta, que conforme avanza la tecnología, estos obstaculos se iran salteando.
Por otro lado, contamina tanto como el petroleo normal, pero al usar carbono presente en el ciclo natural (el carbono de este petroleo sale de las plantas que lo sacacon del aire), y no sacar carbono que estaba fuera del ciclo natural (o sea, el que esta bajo tierra en los pozos petroliferos, que ya estaba fuera del ciclo natural del carbono), no se incrementa tanto el aporte de CO2 al medio.


Sobre LS9:
LS9, empresa fundada con un capital de 20 millones de dolares y presidida por Bob Walsh, antiguo dirigente de Shell, incluye entre sus accionistas a Vinod Khosla, empresario Indo-Estadounidense cofundador de Sun Micro-Systems.


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